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周业安的博客

中国人民大学经济学院教授

 
 
 

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关于我

周业安,安徽绩溪人,先后毕业于江西景德镇陶瓷学院、浙江大学和中国人民大学,1999年获经济学博士学位,后留校任教至今。现为中国人民大学经济学院教授,博士生导师,西方经济学专业,行为和制度经济学、公司金融研究方向。

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水价的尴尬  

2009-08-18 09:22:54|  分类: 社会经济评论 |  标签: |举报 |字号 订阅

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按语:水价问题一直是一个很难解的难题。水资源的缺乏已经是一个共识性的问题,但如何缓解水资源的紧张状态,却是需要每个人都深入思考的。对经济学家来说,更重要地是去探讨:通过价格机制能够解决这一难题吗?很不幸,水的定价要比普通的物品的定价复杂很多。我也只能做一些粗浅的思考。并形成了一个短短的系列。第一篇题为《水价的尴尬》发表在《中国经营报》2009810A12 。后续的将慢慢推出。

需要说明的是,请不要从这单篇文章来推测我的真实想法。因为受版面的限制,所以完整的想法被分解到4-5篇小文章当中。请大家统一看后在加以批判。

 

水要涨价了,这个消息让很多人有了议论的话题。到底该不该涨价,似乎都有冠冕堂皇的说法。但一个事实是无论如何也无法粉饰过去的,那就是水资源在逐步的减少,除非技术的发展能够慢慢恢复水的丰度,不然我们始终生活在对水资源枯竭的担忧之中。此时不由得想起马尔萨斯,这位老先生曾经预言,随着人口的急剧膨胀,地球上的资源将逐步耗竭。不过随着马尔萨斯去世多年,老先生担忧的惨状并没有发生,虽然资源的确在慢慢耗竭,但资源的替代品也在层出不穷的冒出。一些乐观的经济学家甚至说,技术创新正让马尔萨斯的担忧成为历史。

问题在于,为什么会出现有关资源替代品发明和生产的技术创新?创新的动力在哪里?这世上没有无缘无故的创新。在中国历史上倒是有一些出于自身对自然界的好奇而出现的创新,比如火药,但火药的发明最终体现在鞭炮等娱乐工具上,并没有转化成工业产品(爆破工具以及军事用途等)。因而我们也很无奈的看到,火药添为中国古代四大发明之一,却没有给中国人创造什么财富,这是一种悲哀。从经济学的角度很容易理解这种火药现象。由于缺乏必要的产权制度和价格机制,使得火药及其后续的创新无法给发明者带来利益,因而发明者出于一时的好奇可能发明出火药,但肯定没有动力进行后续的发明创造。这就意味着在缺乏合理的产权制度和价格机制的社会中,类似火药这种发明只不过是偶然事件或者运气,并不是必然事件。

从火药的示例中可以看出,创新的常态化和持续性需要一个好的产权制度和价格机制做支撑。这就是后来知识产权保护和专利法的由来。通过对发明创造进行法律保护,并设置一定期限的独占权,就能够让发明者享有一定时期的独占收益,这种收益在经济学上被称为垄断租金。也就是说,必须赋予创新者巨大的利益,才能激励其持续创新。现在我们可以来理解水的问题。为什么关于水资源的使用以及替代品的创新非常少?尤其是在国内基本上罕见?道理很简单,因为看不到这方面的创新利益。没有预期的利益,也就没有足够的创新动力。我们可以设想一下,假如某种节水工具能够给家庭带来明显的水费节约,那么家庭肯定会普遍使用这种节水工具,因而该节水工具的市场前景非常广阔,创新者就有巨大的利益可以追寻。那么好的节水工具就会被陆续发明出来。同理,如果某种水资源替代品也能够被创造出来,同样可以给创新者带来巨大利益。

问题是我们并没有看到好的节水工具,更没有看到水资源替代品的蛛丝马迹。相反的情形是,我们经常见到的是浪费水的工具被发明创造。比如北京很多小区里经常安装有一种净化水的装置,居民提个小桶去那买所谓的纯净水。但有关专家已经明确指出,这种装置其实是很浪费水资源的。现在问题来了,为什么当水资源匮乏时,反而对水的浪费日益严重?道理很简单,因为节水没有足够的利益。那么进一步问,为什么节水不能带来足够的好处?随便算一笔账好了。按照统计,2008年全国36个大中城市平均供水价格为每立方米3.77(含污水处理费),假如一个家庭平均每个月用8立方米的水,假如节水工具能够让其节约2立方米,相当于25%的节约幅度,这应该是一个非常高效的节水工具了吧,但每个月所节约的总水费也不过7.54元,都不值一个麦当劳或者肯德基的汉堡,按现在的蔬菜价格,也就两斤黄瓜的钱。这点费用是不足以激励大部分居民节约水费的。

回到马尔萨斯难题,为什么后来的技术创新缓解了自然资源逐步枯竭的难题?道理很简单,因为现有的自然资源因为逐步损耗,变得日益稀缺,其价格就日益昂贵。因此,随着资源价格的持续上升,节约资源就变得有利可图,那么各种节约资源的方法就会被创新出来。现在流行新能源,其实就是针对油价的上涨。如果石油持续低价,人们就不可能有开发新能源的激励。现在我们明白了,自然资源之所以会被越来越多的浪费,就在于其价格低廉,人们过度使用。这个中间的核心环节就在于价格。只有价格对了,人们使用资源的行为才会正确。反过来看,如果水资源过于便宜,必然不会出现各种节水方法的创新,相反倒会激励人们浪费水的行为。

由此可见,当我们看到各种浪费水的现象出现,并且普遍化,无法消除,此时就不能光靠指责人们素质低或者觉悟低来解决问题。事实上,通过提高节水意识也很难起到节水的效果。关键还在于正确的激励,这就需要依靠价格。提高水价的根本目的并不是在于满足水务公司的扭亏需要,如果是出于这个目的,那么水的价格机制总是无法正常,水价问题会转化为水务公司和家庭之间的利益分配。水价的上涨趋势其实是水资源匮乏的这个大背景使然。而要缓解水资源的匮乏,就必须理顺水的价格。当然,读者看到这,会很愤怒,似乎笔者不关心穷人。不过笔者这里先说明,水价的变化和关心穷人与否是可以分开的两个问题。这在后文中进一步阐述。

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